Nous projectes amplien la recerca de senyals alienígenes

No és fàcil estimar la possibilitat de rebre un missatge de la vida de més enllà de la Terra. Fins i tot els millors experts es resisteixen a estimar-ne probabilitats precises.

“Qualsevol que us donés una xifra estaria parlant de religió i no de ciència”, diu Jill Tarter, astrònom que ha passat la major part de la seva vida a la recerca de senyals de vida alienígena.

I fins i tot si obteníeu una estimació per aquesta probabilitat, no significaria gaire. Però per petita que sigui la probabilitat de veure un senyal extraterrestre (E.T.), ben aviat aquestes probabilitats seran molt millors del que eren fins ara.

Després de dècades d’escolta, encara no hi ha cap missatge. Però amb més dades per a seleccionar-les i noves tecnologies amb capacitats de cerca superiors, les probabilitats d’audició de senyals E.T. milloren ràpidament. Si la probabilitat de la dècada 2011-2021 era x per cent, haurien de ser 1.000 vegades x en la dècada següent, afirma Andrew Siemion, director del Centre de Recerca SETI de Berkeley. (SETI (Search for Extra-Terrestrial Intelligence (Cerca d’Intel·ligència Extra Terrestre)

Andrew Siemion, director del Berkeley SETI Research Center
(Font: seti.org)

El motiu de l’optimisme prové en gran manera de diversos projectes nous ja en marxa, millorats amb mètodes avançats per distingir un missatge real amagat en l’estàtica de la cacofonia còsmica.

Siemion, parlant a Seattle el 15 de febrer a la reunió anual de la American  Association  for the Advancement of Science, va informar d’una nova publicació de dades de Breakthrough Listen, un projecte de gravació de senyals de ràdio des de l’espai. Ja disponible per a altres persones per analitzar-les, la descàrrega de dades conté 2 petabytes d’informació (2.000 terabyte).

Tarter, president emèrit de SETI Research del pioner Institut SETI, va presentar nous projectes de cerca en els treballs de l’institut, incloent-hi el Laser SETI. Es tracta de preparar 96 càmeres en una dotzena d’ubicacions del món per mantenir una vigilància constant per als senyals òptics “intel·ligents” de l’espai.

Un altre dels motors clau per l’optimisme és l’abundància de llocs on buscar-hi vida. Gràcies en gran manera a les prospeccions d’exploració del telescopi espacial Kepler, els astrònoms coneixen ara milers d’estrelles que posseeixen planetes i han descobert desenes de planetes rocosos similars a la Terra que orbiten les seves estrelles a una distància que probablement  sigui prou temperada per a l’aigua líquida, un indicador esperançador d’habitabilitat.

I, per descomptat, és possible que la vida pugui estar amagada més a prop de casa. Tot i que és molt poc probable que hi hagi vida intel·ligent al nostre sistema solar més enllà de la Terra, la biologia microbiana podria ser viable en llunes com Encèlad (Saturn) i Europa (Júpiter). Els robots equipats amb eines per extreure els microorganismes del sòl alienígena i realitzar anàlisis químiques podrien buscar-ne vida. Mentrestant, els telescopis terrestres o espacials podrien detectar signes d’activitat biològica a l’atmosfera de planetes llunyans. Algunes combinacions de molècules en la relació adequada serien bio signatures segures de vida.

Europa, la lluna més petita de Júpiter, podria contenir l’aigua, la química i la energia necessàries per fer possible l’existència de vida.
(Font: astronomy.com; NASA/JPL-Caltech/SET)

“El darrer avenç en la ciència exoplanetària serà la detecció d’una bio signatura a l’atmosfera d’un exoplaneta de zona habitable rocosa”, va assenyalar l’any passat l’astrònom Nikku Madhusudhan a la revista “Annual Review of Astronomy and Astrophysics“. “Definir una bio signatura única segueix sent un repte teòric, però s’han suggerit diverses molècules candidates.”

Cap molècula (ni tan sols l’oxigen) seria un signe definitiu de vida. Però múltiples molècules relacionades amb la vida detectades en l’atmosfera d’un planeta amb altres condicions adhients (com una temperatura adequada) podrien ser una evidència. En condicions terrestres, diverses molècules, com l’oxigen, l’ozó, el metà, el diòxid de carboni, l’òxid nitrós i l’amoníac poden ser preses com a indicadors de l’activitat biològica.”Tot i que no hi ha una única molècula ideal, la combinació de múltiples d’elles (per exemple, oxigen i metà) pot ser una bio signatura potencial en les condicions donades”, va escriure Madhusudhan, de la Universitat de Cambridge a Anglaterra. “En aquest sentit, pot ser un signe de vida una detecció d’oxigen i metà i/o òxid nitrós juntament amb aigua líquida en un planeta de la zona habitable, és a dir, una analogia gairebé exacte de la Terra”.

Els astrònoms que estudien planetes que orbiten astres que no siguin del Sol, coneixen una varietat de molècules en les atmosferes d’aquests planetes mitjançant la prova de diferents longituds d’ona de llum, inclosa la llum visible (òptica) i la radiació ultraviolada i infraroja. Els científics proposen que algunes combinacions de molècules, com l’aigua (H2O) i el metà (CH4), podrien ser signes de vida.
(Font: astronomy.com; Knowable Magazine; N. Madhusudhan/AR Astronomy and Astrophysics 2019)

Cercant senyals tecnològiques

Trobar vida extraterrestre primitiva seria una notícia de primera pàgina (o establir un nou màxim de visites en una web), però el gran premi està reservat a la “I” de SETI (vida intel·ligent). Les cerques de SETI busquen signes de tecnologia produïda per intel·ligència extraterrestre, molt probablement en forma d’ones de ràdio “antinaturals”.

Però, el mètode emprat de cerca de vida alienígena en el cosmos podria assenyalar a la Terra com a inhabitada?

A la dècada de 1990, Carl Sagan i els seus col·laboradors van aprofitar el pas de la nau espacial Galileo prop de la Terra per examinar el nostre planeta cercant senyals que indiquin la nostra existència. El regal va ser una emissió de ràdio de banda estreta (una senyalització abundant en una única freqüència de ràdio).

“El que sabem és un indicador inconfusible de la tecnologia i un indicador de vida inconfusible”, va dir Siemion a la reunió de l’AAAS. “I, de fet, és la firma més detectable de la vida d’aquest planeta des d’un punt de vista llunyà.”

Ara per ara, els radiotelescopis terrestres que escolten el cosmos podrien trobar un missatge deliberat, però no podrien recollir programes de televisió ni altres “fuites” d’ones de ràdio de civilitzacions alienes. Però la “Next Generation Very Large Array“, que ara es troba en fase de planificació, tindria la capacitat de rebre una comunicació no intencionada, almenys de les estrelles properes.

El mapa mostra la matriu planificada en forma de espiral de 244 antenes de ràdio fixa, que constituiran el telescopi Next Generation Very Large Array. Centrat al sud-oest dels Estats Units i Mèxic amb extensions fins a Hawaii i el Carib, l’NGVLA serà prou sensible per detectar “fuites” d’ones de ràdio (senyals no intencionats, com els programes de televisió) de les estrelles més properes.
(Font: astronomy.com; NRAO)

Potser civilitzacions alienes poden fer més ús del làser que de la ràdio, el que fa que la perspectiva del làser SETI sigui atractiva. Però no importa si els patrons es troben a la regió òptica o de la ràdio de l’espectre electromagnètic, aquests patrons podrien revelar una activitat intel·ligent independentment de la seva finalitat, va assenyalar Siemion.

“Simplement busquem la compressió de l’energia electromagnètica en el temps o en la freqüència o algun tipus de modulació que no sigui compatible amb el rerefons astrofísic o el fons instrumental i coherent amb alguna cosa que la tecnologia pugui produir”, va dir. “No importa si es tracta d’un sistema de comunicació làser que es fa servir per comunicar-se amb una nau espacial en algun sistema exoplanetari o si es tracta d’una llum làser gegant que demostra que hi ha una civilització molt avançada que produeix aquest senyal per a l’entreteniment de tots els habitants del seu sistema”.

En qualsevol cas, rebre un missatge seria una revelació monumental sobre la viabilitat d’altres civilitzacions tecnològiques. Ningú sap si una societat que ha desenvolupat una tecnologia avançada pot sobreviure durant molt de temps.

“La vida d’una civilització tecnològica … és una cosa molt difícil de predir”, va dir Siemion. “I, per descomptat, mirant a la nostra civilització, tenim motius per a interrogar-nos sobre què significa aquest mot.”

D’altra banda, un senyal de l’espai seria gairebé amb tota seguretat d’una civilització que ha existit fa molt més temps que la nostra. (Altrament, la probabilitat d’escoltar-la exactament en el moment adequat seria prohibitivament petita).

L’èxit en rebre un missatge planteja altres problemes. En primer lloc, és una possibilitat real que un missatge alienígena sigui clarament un intent de comunicació, però en un llenguatge que cap terrestre no entengués. Entès o no, un missatge rebut suggereix la necessitat de considerar una resposta. Els investigadors del SETI van estar d’acord ja fa temps que si es detecta un senyal, no es donaria resposta fins que s’hagués assolit un consens global sobre qui parlarà per la Terra i què dirà. Però aquest acord no es pot complir, va assenyalar Tarter, i ningú no té ni idea de com arribar a un consens global sobre res. (Potser la resposta adequada seria “AJUDA!”)

Així i tot, contemplar una resposta és de moment una prioritat menor que la de trobar un missatge. I això podria requerir ajuda d’intel·ligència no humana aquí a la Terra en forma d’ordinadors avançats. Els desenvolupaments recents de la investigació en intel·ligència artificial aviat haurien de fer que l’aprenentatge automàtic sigui una eina eficaç a la cerca d’E.T., va dir Tarter a la reunió de l’AAAAS.

“La capacitat d’utilitzar l’aprenentatge de màquines per ajudar-nos a trobar senyals de soroll crec que és realment emocionant”, va dir. “Històricament hem demanat a una màquina que ens expliqués si es pot trobar un patró en particular de freqüència i temps. Però ara estem a punt de poder dir a la màquina: “Hi ha patrons allà?”

Així, és possible que un ordinador amb intel·ligència artificial pugui ser el primer a rebre un missatge extraterrestre. Però ens hauríem de preguntar, una màquina intel·ligent que detectes un missatge ens molestaria? Això pot dependre de qui (o de què) provingui el missatge.

“Crec que hi ha alguna cosa especialment romàntica”, va dir Siemion, “sobre la idea de l’aprenentatge de màquines i la intel·ligència artificial a la recerca d’intel·ligència extraterrestre que pot ser artificialment intel·ligent”.

Fonts: astronomy.com; Tom Siegfried, Knowable Magazine

Comparteix!

Deixa un comentari

L'adreça electrònica no es publicarà. Els camps necessaris estan marcats amb *

Informació básica sobre protecció de dades:El responsable del processament és Agrupació Astronòmica de Terrassa. Les dades seran processades per gestionar i moderar els teus comentaris. La legitimació de processament és el consentiment de l'interessat. No es transferiran dades a tercers, llevat d'obligació legal. Teniu dret a accedir, rectificar i esborrar dades, així com altres drets, com s'explica a política de privadesa.